White Feminism Pt. II: Why western feminists must acknowledge custom, tradition and belief in their feminist intervention

Contributor Leah Olasehinde is a third year English Law – French Law student with an interest in migration, the Arabic language, and human rights law.

Translator Wendy Enid Pérez Grecco is an internationally educated Civil Engineer who was recently  one of ten global recipients to be awarded a place on the inaugural M4DLink Women in Resources Mentoring Programme.

Many Western governments take interest in women’s rights issues across the developing world. Stories around such issues as FGM, child marriage, and sex trafficking are well circulated. They stir public debate, pressure, and governmental action.


For example, in 2009, the UN set up the Fund for Gender Equality. It has since awarded 65 million USD to over 120 grantee programs, each with the aim of strengthening the social and economic position of women worldwide. The UK government also pledges portions of its budget to combat specific issues, such as its recent pledge of £35m to end FGM in a generation.


While these funds and pledges are well intentioned, their financing is from a unilaterally Western perspective. In Europe, the most effective way to end a dangerous practice or protect a group of people is to implement laws, criminalise actions and impose fines.


However, in most developing countries, centralised legal systems do not enjoy the same authority. This is because their communities are not regulated by governmental law alone; religious and cultural tradition is just as – if not more – influential on behaviour.


An analysis of 3 successful Feminist movements across Africa demonstrates that, when given the requisite recognition and support, such factors can have a huge influence on the country. Seeing as the UK government has pledged such money to ending FGM, it could use these examples as guidance for its latest campaign.


Success stories in Africa


Adopting cultural practices: human trafficking in Nigeria


Since the 1980s, women in Nigeria have been moving to European states – Italy, in particular – and working as prostitutes, with 90% of them coming from one area: Edo State. In order to successfully travel to and establish themselves in Europe, many women rely on traffickers, who provide transportation, travel documents and contacts. These traffickers use voodoo or juju rituals, to spiritually bind women into enormous debts and lifetimes of transnational subservience.


The power of these spiritual burdens, which threaten the lives of the women and their families, act to counter most efforts of Western governments in ending human trafficking. The EU has put huge research and financial effort into its prevention and criminalisation, with the highly commended Strategy towards the Eradication of Trafficking in Human Beings. Despite this, numbers of women arriving in Italy from Nigeria has since reached ‘crisis’ level.


However, earlier this year, Oba Ewuare II, of Benin, Nigeria, acted in what could be the most powerful step in ending human trafficking in the region. As the region’s traditional leader, Oba has the power to bind any person within his spiritual reach. In March, he placed a voodoo curse on any person involved in the trafficking of women from his area. More importantly, though, he revoked any voodoo binding women that has been previously trafficked. This relieves them from their financial burdens and spiritual curses. Once liberated, women can enjoy the freedom to seek the help and legal protection that the EU has worked so hard to implement.


By acknowledging cultural and traditional factors that influence behaviour, these efforts strike deep into the community, working from the inside, out, and will go further than written governmental regulation alone.


Utilising customary law: child marriages in Malawi


Malawi has one of the highest rates of child marriage in the world. In a period of 3 years, it is estimated that 28,000 primary school girls dropped out of school after being married, and 14,000, of the same age, due to pregnancy. Most of these girls also go through ‘sexual initiation’ where they are taught how to sexually please their future husbands – to graduate, they must have sex with the teacher.


Here, poverty and lack of resources drives families to give up their young girls to ease their financial burdens, to receive dowry payments, or to relieve debt. Western-style efforts to pass Parliamentary law have been weak. There has been no effort to intervene in the practice of sexual initiation, and despite raising the legal age of marriage to 18, constitutional law still allows younger girls to be married with parental consent. Here, where men have a cultural, constitutional, and financial right to any girl of any age, a law from Parliament poses little threat to traditional practice.


However, Theresa Kachindamoto, who was recently appointed senior chief of a region of more than 900,000 people, has worked with the authority of customary law and traditional practice to end child marriage completely. Using her superior status, Theresa ordered 40 sub chiefs to abolish early marriage, and annul all those currently existing. All children in early marriages were decreed to return to education. When Theresa heard that some such marriages were continuing, she began to remove those chiefs that had disobeyed her. She has ‘secret mothers and fathers’ monitoring each village, to ensure her ruling is not disobeyed again.


Since her decree, Theresa has broken up 850 child marriages, sending each child to school.


Here, where an oppressive practice has roots in local tradition, national law alone has little effect. By acknowledging customary law, and providing the power, authority, and resources to a traditional leader, the government can ensure that its efforts reach further than Parliament and have real effect.


These examples show that acknowledging custom and utilising its influence on the community is an effective technique in protecting women and girls.


Community engagement: Following Burkino Faso’s lead


Since the 1970s, the general population of Burkino Faso has been campaigning to end the practice of FGM. Public interest was heightened following radio campaigns, seminars, and youth engagement. This then spurred governmental action, inspiring the establishment of the National Committee in 1990. Within this Committee stand Union leaders, women and children’s rights advocates, and religious and traditional leaders. Each segment of Burkinabe society is now intrinsically involved; the Committee runs training sessions, fundraising and awareness campaigns in the education, health, religious and governmental sectors.


Perhaps the most influential component of this campaign is its youth engagement across the country. Here, the majority of FGM occurs just before marriage – making the practice a youth issue. It would follow that engagement and empowerment of young men and women would be one of the most effective way to end the practice. Youth groups are given the funding and resources to create their own skits, plays, and competitions, to spread the message across the country.


Youth engagement has had such an impact that now 90% of Burkinabe women, and 87% of men agree that the practice of FGM should end.


Thanks to these efforts, Burkino Faso is seen as a ‘shining example’ of a country taking active steps to end FGM. It has shown that community engagement and youth empowerment is the driving factor in a campaign’s success.


By involving the active community and providing them the means to reach even the most isolated areas, efforts into liberating women will gain the public support they need to make a real difference.


A failed effort in ending FGM – Kenya


In Kenya, this practice is spread across different communities, with varying reasons and severities. While some ethnic groups rarely practice FGM, in others, up to 82% of all women undergo the most severe form of FGM, of sewing closed the entire vagina.


So, with the aid of international funding, the government passed the Prohibition of Female Mutilation Act in 2011. The Act encompasses a variety of offences: a ‘general offence’ of committing the act, an ‘aggravated offence’ of causing death by the act, and a variety of ‘aiding and abetting’ offences.


The Act reaches every person involved in the practice: medical practitioners, family members, and those who sell equipment that they know will be used for the mutilation. There is even an offence of using ‘abusive language’, such as the term Egesagane, a derogatory insult aimed at ridiculing a woman who has not undergone FGM.


From the perspective of a Western law student, this Act has all the features of what should be a successful legal tool for protecting women and girls from the practice.


However, it has been discovered that since passing the law, the government has actually driven the practice underground, leading to its commercialisation and medicalisation. Despite changes in the law, public opinion as to the necessity of the practice has not changed. Doctors and medical professionals are now sought out to carry out the procedure in hospitals, and are offered large financial rewards.


Here, custom overrules national law, and therefore goes to undermine any legal mechanism working against it.


Ensuring Parliament’s efforts are not wasted


The above 3 examples showed that tradition and custom, while initially seeming to be obstacles to legal success, can become instrumental in implementing real change. Instead of simply imposing laws and criminalising acts, the government should acknowledge what really drives Kenyan society. The government should adopt cultural practices, utilise customary law, and engage the community and its youth. With the ensemble of these techniques, its law will have the support and authority needed to end the practice of FGM.


NGOs and feminist campaigns have been slow to recognise this feature of non-Western society. From a White Feminist perspective, any technique that works in Europe and North America should work elsewhere, and when it doesn’t, it is the fault of the failed government.


In fact, the unilateral focus of Western legal effort ignores, and misses out on, the influence of many other social and cultural influences. For feminism to enjoy the same success across all cultures, the differences between each should be acknowledged and utilised, rather than attempting to impose the same strategy across the globe.



El feminismo blanco parte II: ¿por qué el feminismo occidental debe reconocer las costumbres, tradiciones y creencias en su intervención feminista?


Muchos gobiernos occidentales ponen interés a temas relacionados a los derechos de la mujer de este mundo en desarrollo. Historias como: la mutilación genital femenina (MGF), el matrimonio infantil y el tráfico sexual, que son los más mencionados. Estos incentivan el debate público, la presión y la acción gubernamental.


Por ejemplo, en 2009 la ONU estableció el Fondo para la Igualdad de Género. Desde entonces ha adjudicado 65 millones USD a más de 120 programas de becarios, cada uno con el objetivo de fortalecer la posición social y económica de las mujeres en todo el mundo. El gobierno del Reino Unido también establece como parte de su presupuesto destinar dinero para combatir temas específicos, como su reciente promesa de £35M para poner fin a la MGF en una generación.


Si bien estos fondos y promesas están bien intencionadas, su financiación es desde una perspectiva unilateralmente occidental. En Europa, la forma más eficaz de poner fin a una práctica peligrosa o de proteger a un grupo de personas es implementando leyes, criminalizando acciones e imponiendo multas.


Sin embargo, en la mayoría de los países en desarrollo, los sistemas jurídicos centralizados no gozan de la misma autoridad. Esto se debe a que sus comunidades no solo están reguladas por la ley gubernamental; sino también por la tradición religiosa y cultural que es en muchos casos igual, o mucho más influyente sobre el comportamiento de las personas.


El análisis de tres movimientos feministas exitosos en toda África demuestra que, cuando se les da el reconocimiento y el apoyo necesario, estos factores pueden tener una gran influencia en el país. Puesto que el gobierno del Reino Unido ha prometido ese dinero para poner fin a la MGF, ellos podrían usar estos ejemplos como guía para su más reciente campaña.


Casos de éxito en África


Adopción de prácticas culturales: La trata de personas en Nigeria


Desde la década de 1980, las mujeres en Nigeria se han trasladado a países europeos – Italia, en particular – y han trabajado como prostitutas. El 90% de ellas provienen de un área en específico: el estado de Edo. Con el fin de viajar y establecerse con éxito en Europa, muchas mujeres confían en los traficantes que les proporcionan transporte, documentos de viaje y contactos. Estos traficantes usan rituales de vudú o Juju, para ligar espiritualmente a las mujeres a enormes deudas y vidas de sumisión transnacional.


El poder de estas cargas espirituales, que amenazan las vidas de las mujeres y sus familias, actúan para contrarrestar la mayoría de los esfuerzos de los gobiernos occidentales en poner fin a la trata de personas. La UE ha dispuesto de una gran investigación y esfuerzo financiero en la prevención y criminalización, con la muy elogiada Estrategia Para La Erradicación de la Trata de Seres Humanos. A pesar de ello, el número de mujeres que llegan a Italia desde Nigeria ha alcanzado desde entonces el nivel de “crisis”.


Sin embargo, a comienzos de este año, Oba Ewuare II, de Benin, Nigeria, actuó en lo que podría ser el paso más poderoso para poner fin a la trata de personas en la región. Como líder tradicional de la región, Oba tiene el poder de atar a cualquier persona dentro de su alcance espiritual. En marzo, él colocó una maldición vudú sobre cualquier persona involucrada en el tráfico de mujeres de su área. Más importante aún, revocó a cualquier mujer vinculada al vudú que haya sido traficada anteriormente. Esto los alivia de sus cargas financieras y maldiciones espirituales. Una vez liberadas, las mujeres pueden disfrutar de la libertad de buscar la ayuda y la protección legal que la UE ha trabajado tan arduamente para ser implementado.


Al reconocer los factores culturales y tradicionales que influyen en el comportamiento, estos esfuerzos se acercan profundamente a la comunidad, trabajando desde adentro hacia fuera, y van más allá de la reglamentación gubernamental escrita.


Utilización del derecho consuetudinario: Matrimonios infantiles en Malawi


Malawi tiene una de las tasas más altas de matrimonio infantil en el mundo. En un período de 3 años, se estima que 28.000 niñas de educación primaria abandonaron la escuela después de haber estado casadas, y 14.000 de la misma edad debido al embarazo. La mayoría de estas niñas también pasan por la “iniciación sexual” donde se les enseña a complacer sexualmente a sus futuros esposos, siendo este un requisito para graduarse y ellas deben tener relaciones sexuales con el maestro.


La pobreza y la falta de recursos impulsan a las familias a abandonar a sus niñas para reducir sus cargas financieras, recibir pagos del dote o aliviar sus deudas. Los esfuerzos de estilo occidental para aprobar la ley parlamentaria han sido débiles. No ha habido ningún esfuerzo para intervenir en la práctica de la iniciación sexual, y a pesar de elevar la edad legal de matrimonio a 18, la ley constitucional todavía permite que las niñas más jóvenes se casen con el consentimiento de los padres. Aquí, donde los hombres tienen derecho cultural, constitucional y financiero sobre cualquier mujer de cualquier edad, la ley del Parlamento hace una débil sanción a la práctica tradicional.


Sin embargo, Theresa Kachindamoto, quien recientemente fue nombrada jefa principal de una región de más de 900.000 personas, ha trabajado con la autoridad del derecho consuetudinario y la práctica tradicional para terminar con el matrimonio infantil por completo. Usando su estatus superior, Theresa ordenó a 40 subjefes para abolir el matrimonio prematuro, y anular todos los que existen actualmente. Todos los niños en matrimonios prematuros fueron decretados de volver para ser educados. Cuando Theresa escuchó que algunos de esos matrimonios continuaban, ella dispuso remover a los jefes que la habían desobedecido. Ella tiene “madres y padres secretos” que monitorean cada aldea, para asegurar que su mandato no sea desobedecido de nuevo.


Desde su decreto, Theresa ha disuelto 850 matrimonios infantiles enviando a cada niño a la escuela.


Aquí, donde una práctica opresiva tiene raíces en la tradición local, la ley nacional por sí sola tiene poco efecto. Al reconocer el derecho consuetudinario y proporcionar el poder, la autoridad y los recursos a una líder tradicional, el gobierno puede garantizar que sus esfuerzos lleguen más lejos que el Parlamento y tengan un efecto real.


Estos ejemplos demuestran que el reconocimiento de la costumbre y la utilización de su influencia en la comunidad es una técnica eficaz en la protección de las mujeres y las niñas.


Compromiso de la comunidad: Siguiendo el liderazgo de Burkino Faso


Desde la década de 1970, la población general de Burkina Faso ha estado haciendo campaña para poner fin a la práctica de la MGF. El interés público se incrementó después de campañas de radio, seminarios y participación de los jóvenes. Esto estimuló entonces la acción gubernamental, inspirando el establecimiento del Comité Nacional en 1990. Dentro de este Comité están los líderes sindicales, los defensores de los derechos de las mujeres y niños, los líderes religiosos y tradicionales. Cada segmento de la sociedad Burkina ahora está intrínsecamente involucrado; el Comité organiza sesiones de capacitación, campañas de recaudación de fondos y sensibilización en los sectores de educación, salud, religión y gobierno.


Quizás el componente más influyente de esta campaña es el compromiso juvenil en todo el país. Aquí, la mayoría de la MGF ocurre justo antes del matrimonio – haciendo de la práctica un problema juvenil. El compromiso y el empoderamiento de hombres y mujeres jóvenes sería una de las formas más eficaces de poner fin a esta práctica. A los grupos de jóvenes se les da la financiación y los recursos necesarios para crear sus propias presentaciones, juegos y competiciones para difundir el mensaje en todo el país.


El compromiso de los jóvenes ha tenido tal impacto que ahora el 90% de las mujeres Burkina, y el 87% de los hombres coinciden en que la práctica de la MGF debería terminar.


Gracias a estos esfuerzos, Burkina Faso es visto como un “ejemplo brillante” de un país que toma medidas activas para poner fin a la MGF. Ha demostrado que el compromiso de la comunidad y el empoderamiento de los jóvenes es el factor impulsor del éxito de una campaña.


Al involucrar a la comunidad y proporcionarles los medios para alcanzar incluso las zonas más aisladas, los esfuerzos para liberar a las mujeres obtendrán el apoyo del público que necesitan para hacer una diferencia real.


Un intento fallido para poner fin a la MGF – Kenia


En Kenia esta práctica se realiza en diferentes comunidades con diversas razones y severidades. Mientras que algunos grupos étnicos raramente practican la MGF, en otros, hasta el 82% de todas las mujeres sufren la forma más severa de MGF, que consiste en coser toda la vagina.


Con la ayuda de la financiación internacional, el gobierno aprobó la ley de prohibición de la mutilación femenina en el 2011. La ley abarca una variedad de delitos como son: “delito general” por cometer el acto, “delito agravado” por causar la muerte, y una variedad de delitos por “complicidad y tentativa”.


La ley llega a toda persona involucrada en la práctica: médicos, miembros de la familia y aquellos que venden equipos que saben que serán utilizados para la mutilación. Existe incluso el delito por uso de “lenguaje abusivo”, como el término Egesagane, que es un insulto despectivo dirigido a ridiculizar a una mujer que no ha sido sometida a la MGF.


Desde la perspectiva de un estudiante de derecho occidental, esta ley tiene todas las características de lo que debería ser un instrumento legal exitoso para proteger a las mujeres y las niñas de esta práctica.


Sin embargo, se ha descubierto que desde que se promulgo la ley, el Gobierno ha impulsado de hecho la práctica clandestina, lo que ha llevado a su comercialización y medicalización. A pesar de los cambios dados en la ley, la opinión pública en cuanto a la necesidad de la práctica no ha cambiado. Los doctores y los profesionales médicos ahora son buscados para llevar a cabo el procedimiento en hospitales, y se ofrecen elevados beneficios financieros.


En este caso, las costumbres prevalecen sobre la legislación nacional y, por lo tanto, va a socavar cualquier mecanismo legal que trabajan contra este.


Asegurar que los esfuerzos del Parlamento no se desperdicien


Los tres ejemplos anteriores mostraron que la tradición y la costumbre, que al inicio parecían ser obstáculos del éxito de la parte legal, pueden llegar a ser instrumento de la implementación de cambios reales. En lugar de simplemente imponer leyes y criminalizar actos, el gobierno debe reconocer lo que realmente impulsa a la sociedad de Kenia. El gobierno debe adoptar las prácticas culturales, utilizar el derecho consuetudinario, comprometer a la comunidad y a su juventud. El uso de estas técnicas en conjunto con la ley tendrá el apoyo y la autoridad necesarias para poner fin a la práctica de la MGF.


Las ONGs y las campañas feministas han tardado en reconocer estas características de la sociedad no occidental. Desde una perspectiva del Feminismo Blanco, cualquier técnica que funcione en Europa y Norteamérica debería funcionar también en otro lugar, y cuando esto no ocurre, el fracaso es culpa del gobierno.


De hecho, el enfoque unilateral del esfuerzo legal occidental ignora y pierde la influencia de muchas otras facultades sociales y culturales. Para que el feminismo disfrute del mismo éxito en todas las culturas, las diferencias entre cada una deben ser reconocidas y utilizadas, en lugar de intentar imponer la misma estrategia en todo el mundo.



  1. http://www.unwomen.org/en/trust-funds/fund-for-gender-equality
  2. https://www.theguardian.com/global-development/2013/mar/06/uk-funds-female-genital-mutilation-generation
  3. https://www.nytimes.com/2018/03/24/opinion/sunday/voodoo-curse-human-traffickers.html?referer=
  4. https://ec.europa.eu/anti-trafficking/sites/antitrafficking/files/eu_strategy_towards_the_eradication_of_trafficking_in_human_beings_2012-2016_1.pdf
  5. https://www.theguardian.com/global-development/2016/aug/08/trafficking-of-nigerian-women-into-prostitution-in-europe-at-crisis-level
  6. https://www.aljazeera.com/indepth/features/2016/03/malawi-fearsome-chief-terminator-child-marriages-160316081809603.html
  7. https://www.aljazeera.com/indepth/features/2016/03/malawi-fearsome-chief-terminator-child-marriages-160316081809603.html
  8. http://www.refworld.org/cgi-bin/texis/vtx/rwmain?page=country&category=&publisher=USDOS&type=&coi=BFA&rid=&docid=46d57874c&skip=0
  9. https://www.thegirlgeneration.org/blog/working-end-fgm-burkinab%C3%A9
  10. https://www.28toomany.org/media/uploads/blog/final_kenya_country_profile_may_2013.pdf
  11. http://fidakenya.org/wp-content/uploads/2017/04/Prohibitation-of-Female-genital-mutilation.pdf
  12. https://www.brookings.edu/blog/education-plus-development/2018/06/19/how-outlawing-female-genital-mutilation-in-kenya-has-driven-it-underground-and-led-to-its-medicalization/

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