Simone Veil: What a Woman!

Contributor Léah Boukobza is a third year Liberal Arts student, majoring in Geography, and minoring in Politics with a love of art, literature, and the written word.

Translator María Paula Rincón Hoyos has future hopes to help communities of both Latin and non-Latin women to seek empowerment.

Simone Jacob was born on July 13th, 1927, in Nice, Côte d’Azur. On this special day, no-one yet knew that this little baby girl would then become the famous French woman Simone Veil, who after having survived to the atrocity of the Nazis in Auschwitz, became the Minister of Health who enabled the legalization of abortion in France, 1975, before being elected by the first European Parliament as its President. What a woman!  

In her memoirs entitled A Life, Simone Veil describes her early childhood as peaceful, and ‘idyllic’. She grows up surrounded by her family – her parents, her brother, and her two sisters. She is the youngest of the Jacob family who happens to be Jewish but however raises its kids in a completely secular way. Simone Veil will actually later note that ‘If there had been no war, I would never have known that I am Jewish’.  But war happened in 1939, and her own city – Nice – was out of the Free Zone by 1944. Because she was Jewish, Simone Jacob had to change her last name to Jacquier and got false documents. However, on March 13th, 1944, Simone decided to take the baccalaureate under her real name, Jacob. While she was going to celebrate with her friends the end of exams, the Gestapo arrested her, along with her whole family except for one of her big sisters who already got committed to the resistance. Simone was only 16. A few days later, she was taken to Auschwitz with her mother and sister. Once there, the number 78651 was tattooed on her arm. She will keep it forever. At the end of the war, only her and her two sisters were still alive, and she lost the rest of her family. On May 23rd, 1945, she finally found out that she passed the baccalaureate, one year ago. She was actually the only person of the whole Academy who got it in March 1944. In September 1945, she gets into the Faculty of Law along with Sciences Po, where she studies politics. She will meet her future husband, Antoine Veil, during her studies and will marry him in 1946, and have three kids with him. As a young adult, she already had the dream to help the helpless, and while her husband was not always supportive in her working, she will then write that  ‘A woman who has the ability to study and work has to do so, even if her husband is against it. Her liberty and her independence are here at stake’. In 1956, Simone Veil will finally become a magistrate.


In 1974, Simone Veil is appointed as Minister of Health under Chirac’s government. She is the second woman in French history to become a Minister and is specifically chosen to carry out the project of a law legalizing abortion in France. Indeed, abortion is a pressing issue at that time in France: every year, 300 000 women clandestinely abort risking six months of prison, and one woman dies every day because of abortion in the country. Hence, in November 1945 begins a very long debate – 72 hours – inside the French Parliament, l’Assemblée Nationale. It is important to note that at that time, ‘98 percent of the legislature’s members were men’. Simone Veil will actually highlight the underrepresentation of women in the Parliament during her speech presenting the law: ‘First, I would like to share a woman conviction. I am sorry I have to do it in front of an Assembly almost exclusively composed of men. No woman gladly aborts. You just have to listen to women. It is always a tragic event, it will always be a tragic event’. In front of those 420 men and 9 women, Simone Veil has to struggle to be listened to. While she is fighting against the common man opinion on abortion, she has to face individual threats such as drawings of swastikas on her building by extremists. On the very day of the debate, one deputy even dares to compare abortion with the Final Solution saying that adopting the law would be similar to « sending embryos to crematory ovens ». Finally, on November  29th, 1974, the text is adopted by the Assemblée Nationale, and the law – which will be ‘widely referred to as the ‘Veil law’ – comes into force on January, 1975. When Simone Veil is asked if legalizing abortion is a victory, she humbly answers: ‘Victory? I am not sure this is the right word. I would rather say it is a progress. Abortion is never a victory.’

In 1979, Simone Veil has a new challenge in her professional life. Indeed, she is elected by the first European Parliament in history to be its first President. While she is head of the European Parliament, even though it does not have many powers and capacities to decide yet, she works to highlight Humans Rights and supports the project of creating a Commission for Women’s Rights. Plus, she becomes the figure of the Franco-German reconciliation. When women were slowly taking their independence, Simone Veil was at the head of the European Union. While some journalists asked themselves if Mrs Veil had succeeded because she was a woman or despite this handicap, Simone completely assumed this paradox. In her memoirs, she writes: ‘What I got in my life, I got it precisely because I am a woman’. Simone Veil leaves the presidency of the European Parliament in 1982, and retires from political life in 2007.

When Simone Veil gives up her political responsibilities, she is still extremely popular among the French people. Therefore begins for her a time when the French community pays tribute to her work and what she achieved. In 2008, she is received at the Académie Française and becomes one of its Immortels (immortals). The Académie Française, founded in 1635, is the French council for matters pertaining to the French language and consists of forty members. When she was elected, Simone Veil got the same seat Racine – one of the most eminent French play writer of the 17th Century – used to have when he was himself an Immortel. Before she received her sword – one of the symbol of the Academy – where is engraved the French devise ‘Liberty, Equality, Fraternity’ along with the same number the Nazis tattooed on her arm when she was an Auschwitz prisoner, a speech was delivered by the oldest Academician at that time – Jean d’Ormesson. He rightfully reminded that Simone Veil  ‘among all the public figures of our times, [is] one of the favorites of the French People.’ Moreover, the sell of her autobiography – A Life – was a frank success: it has been translated into fifteen languages, and more than 500 000 copies were sold just in France.

On June 30th, 2017, Simone Veil past away in Paris and is buried in a cemetery next to her husband. On the few days following her death, a spontaneous wave of thankfulness unfolds on social media. Merci for the war she led. Merci for being women’s role model. Merci. People across the country then asked for her to be buried inside the Panthéon, ‘France’s burial place for some of its most illustrious citizens’. She enters the Panthéon with her husband on July 1st, 2018, after the President Macron said on the steps of the monument ‘France loves Simone Veil’. She is only the fifth woman to enter the Panthéon.

I would like Simone Veil’s words to conclude this paper. When one asked her what it meant to her to be a feminist, she answered: ‘Oh feminist … what do we mean when using this word? I am not a feminist who claims that women were men’s slaves and therefore very unhappy. I do not apprehend the issue that way at all. But, I believe women can bring a lot to our society now that they have the feeling they can play a part. They have to be able to fully develop their personality the way they want. While some will do it by working, by going into politics, by participating more to social life than they used to do it before, others will happily perceive their life as a woman the same way their mothers or even grand-mothers did, and if this represents self-realization to them, this is what is important.’



Simone Veil: ¡Que Mujer!

Simone Jacob nació el 13 de Julio de 1927 en Niza, Côte d’Azur. En este día especial nadie sabía que esta pequeña bebé se convertiría en la famosa mujer francesa, Simone Veil. Una mujer quien, tras sobrevivir las atrocidades de los Nazis en Auschwitz se convirtió en la ministra de salud que habilitaría la legalización del aborto en Francia en 1975, antes de ser elegida presidenta del primer parlamento europeo. ¡Que mujer!

En su autobiografía titulada “A Life” [Una Vida], Simone Veil describe su infancia como una época pacifica e “idílica”. Creció  rodeada por su familia: sus padres, su hermano y sus dos hermanas. Simone es la menor de la familia Jacob, que resulta ser una familia judía, aunque a los niños se les crio en un ambiente completamente laico. De hecho, Simone Veil más adelante declararía que “de no ser por la guerra, jamás hubiese sabido que soy judía”. Pero la guerra llego  en 1939 y ya en 1944 su propia ciudad natal estaría por  fuera la Zone Libre. Al  ser judía, Simone Jacob tuvo que cambiar su apellido adquiriendo junto a documentos falsos el apellido Jacquier. Sin embargo, el 13 de Marzo de 1944 Simone decide presentar su examen de bachillerato bajo su apellido real, Jacob. En su camino a celebrar el fin de los exámenes con sus amigos, Simone fue arrestada por la Gestapo. Toda su familia fue arrestada a excepción de su hermana mayor, quien ya estaba comprometida a la resistencia. Simone tenía solo 16 años. Unos días tras su arresto las mujeres de la familia fueron trasladadas a Auschwitz. Al llegar, el número 78651 le fue tatuado en el brazo, este sería un tatuaje que conservaría para siempre. Al terminar la guerra solo ella y sus dos hermanas seguían con vida, el resto de su familia, perdida para siempre. El 23 de Mayo de 1945 Simone por fin se enteró de que había pasado su examen de bachillerato el año anterior, de hecho ella fue la única persona en toda su academia quien logro pasar este examen en Marzo de 1944. En Septiembre de 1945 entra a la facultad de leyes de Sciences Po, donde estudió ciencia política. Mientras completaba sus estudios conoció a quien seria su futuro esposo, Antoine Veil, con quien se casaría en 1946 y con quien tendría tres hijos. Desde muy joven Simone Veil soñaba con ayudar a quienes más lo necesitan y, aunque su esposo no siempre apoyo la idea de que ella trabajara, Simone escribió que: “Una mujer que tiene la habilidad de estudiar y trabajar, debe hacerlo, incluso si su marido no esta  de acuerdo. Su libertad y su independencia dependen de ello”. En 1956 Simone Veil por fin llegaría a ser magistrada.



En 1974 Simone Veil es nombrada ministra de salud bajo el gobierno de Chirac. Ella es la segunda mujer en la historia de Francia  en convertirse en ministra. Ella fue elegida específicamente para dirigir el proyecto de la legalización del aborto en Francia. El aborto era un tema de suma importancia en la Francia de los setentas. Cada año 300.000 mujeres abortaban de manera clandestina (arriesgándose a seis meses de cárcel) y una mujer moría cada día a causa  del aborto en el país. Como consecuencia, en Noviembre de 1974 un debate de 72 horas comienza dentro del parlamento francés, l’Assemblée Nationale. Es importante notar que, en la época, “el 98 porciento de los legisladores eran hombres”. De hecho, Simone Veil resalta la falta de  representación de mujeres en el parlamento durante su discurso al presentar la ley: “ Antes de nada me gustaría compartir una convicción de mujer. Lamento tener que  hacerlo frente a una asamblea compuesta casi exclusivamente por hombres. Ninguna mujer aborta felizmente. Solo hace falta hace falta  escuchar a las mujeres. El aborto siempre es un evento trágico, siempre será un evento trágico”. Frente a esos 420 hombres y 9 mujeres, Simone Veil pelea por ser escuchada. Mientras ella confronta las comunes opiniones masculinas con respecto al aborto, también debe enfrentar amenazas personales, tales como esvásticas pintadas en su edificio por grupos extremistas. El mismo día del debate un diputado se atreve a comparar el aborto con la solución final, declarando que legalizar el aborto seria similar a “mandar a los embriones a hornos crematorios”. Finalmente, en Noviembre 29 de 1974, el texto es aceptado por l’ Assemblée Nationale, y la ley mejor conocida como la ley de Veil es implementada en Enero de 1975. Cuando se le pregunta a Veil si la legalización del aborto es una victoria para ella, humildemente contesta: “ ¿Victoria?

No estoy segura de que esa sea la palabra correcta. Preferiría decir que es progreso. El aborto jamás es una victoria”. 

En 1979 Simone Veil encuentra un nuevo desafío en su vida profesional, es elegida como presidenta del primer parlamento europeo de la historia. Encontrándose a la cabeza de este nuevo parlamento, ella trabaja a favor de los derechos humanos y apoya la creación de una comisión para los derechos de las mujeres. Adicionalmente Veil se convierte en la figura representante de la reconciliación Franco-Alemana. Cuando las mujeres estaban empezando a reclamar su independencia, Simone Veil se encontraba a la cabeza de la Unión Europea. Mientras algunos periodistas  se preguntaban si Veil había logrado ser tan exitosa por el mismo hecho de ser mujer o si lo había hecho a pesar de esta “desventaja”, ella asumía completamente esta paradoja. En su autobiografía Simone escribe: “Lo que tuve en mi vida, lo tuve precisamente porque soy mujer”. Simone Veil deja la presidencia del parlamento europeo en 1982 y se retira de la vida política en 2007.

Cuando Simone Veil se retira de la vida política, es extremadamente popular entre el publico francés. Consecuentemente inicia un periodo en su vida en el cual la comunidad francesa le rinde tributo a su trabajo y sus logros. En 2008 es aceptada por la Academia Francesa como una de sus Immortels. La Academia Francesa, fundada en 1635, es un consejo que se ocupa de temas concernientes a la lengua francesa y esta formada por 40 miembros. Cuando fue elegida se le otorgo el mismo asiento que el autor teatral del siglo XVII, Racine ocupó cuando llevo el mismo titulo. Antes de recibir su espada, uno de los símbolos de la Academia Francesa , que en este caso tenía grabado el lema francés “libertad, igualdad, fraternidad” junto con el mismo numero que le designaron los Nazis y que llevo en su brazo toda la vida; Jean d’Omersson, uno de los miembros más antiguos de la academia, dio un discurso solemne. En el, d’Omersson le recuerda a Veil que “entre todas las figuras de nuestro tiempo [ella]  es una de las favoritas del pueblo francés”. Adicionalmente, la venta de su autobiografía “Una Vida”, fue un éxito absoluto. Dicho texto ha sido traducido en quince idiomas y más de 500.000 copias han sido vendidas en Francia.

El 30 de Junio del 2017 Simone Veil falleció en Paris y fue sepultada en un cementerio junto a su marido. En los días que siguieron su muerte una ola espontanea de agradecimiento se manifestó en las redes sociales. Merci por la guerra que lideró. Merci por ser un modelo a seguir para las mujeres. Merci. Enseguida gente de todo el país demando que Veil fuera sepultada en el Panthéon, “el lugar de descanso de los más ilustres ciudadanos franceses”. El primero de Julio del 2018 Simone Veil, junto con su esposo, son trasladados al Panthéon. Fueron acompañados por las palabras del presidente Macron: “Francia ama a Simone Veil”.Ella es tan solo la quinta mujer sepultada en el Panthéon. 

Me gustaría emplear las palabras de Simone Veil para concluir este articulo. Cuando le preguntaron, para ella que significa ser feminista, su respuesta fue la siguiente: “Oh feminista… ¿A qué nos referimos cuando usamos esta palabra? Yo no soy una feminista que alega que las mujeres éramos esclavas de los hombres y consecuentemente somos infelices. Yo no veo el tema de esa forma en lo absoluto. Pero yo creo que las mujeres aportan mucho a nuestra sociedad, ahora que tienen ese sentimiento de que pueden tomar un rol importante en esta. A ellas se les debe dar la oportunidad de desarrollar sus personalidades completamente y de la forma que ellas prefieran. Mientras algunas lo harán a través de su trabajo, entrando en el mundo político, participando más que nunca en la vida social, otras serán felices al percibir sus vidas de la misma manera que sus madres o incluso sus abuelas lo hicieron, y esto representa para ellas un entendimiento propio, esto es lo que importa”.   



  1. Veil, Simone, A Life (2007).
  2. Marianne, Simone Veil, Un destin français (03/2016).
  3. Duriez, Isabelle, Droits des Femmes: Ce que Simone Veil a fait pour nous,, (2017)
  4. Peltier, Elian, ‘Merci Madame’: Simone Veil Is Honored With Panthéon Burial,, (2018)
  5. Veil, Simone, L’intégralité du discours de Simone Veil du 26 novembre 1974 sur l’IVG, (2017)
  6. Renard, Camille, Simone Veil en 1974: « Féminisme, qu’est-ce qu’on entend par cela ? », (2018) 

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