The Forgotten Women: the ‘Triple Burden’ faced by Gypsies, Roma and Travellers

The Clandestine’s Social Mobility and Class Officer Emily O’Sullivan is a Religion, Philosophy, and Ethics graduate with an interest in poetry, Russians, and instigating political debates in a variety of South London pubs.

Translator Wendy Enid Pérez Grecco is an internationally educated Civil Engineer who was recently  one of ten global recipients to be awarded a place on the inaugural M4DLink Women in Resources Mentoring Programme.

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‘Their voices are missing, and this persistent erasure or negative representation reflects […] a cultural and political violence towards these women’

Gypsy, Roma and Traveller (GRT) women are rarely mentioned within academia, particularly in feminist thought. In the rare moments when they are considered, they are perceived as ‘having problems, being polluted, [and being] unclean’. Yet one could argue that they are the women most in need of feminist consideration; as Casey states, being a Traveller woman usually leaves one with the ‘triple burden’ of gender, class, and race, with xenophobia against Travellers being described in one report as the ‘last respectable form of racism’. Racist attacks are frequent, and due to prejudices, many women in these communities are not afforded access to healthcare, education, and other public services.

On the surface, it seems as though GRT women are fighting a battle that they simply cannot win. Whilst being perceived as impure by the ‘outside’ – or ‘gorger’ – community, they have many time-consuming cleanliness rituals in order to uphold the image of the respectable, non-polluted woman within their own societies. Many Traveller women clean the outside of their trailers, and the contents, every day, in order to observe complex rituals associated with ideas surrounding pollution. For many women – particularly Romani Gypsies – the lower part of the body is considered to be unclean, and as such, menstruating and pregnant women are expected to isolate themselves from other members of the community, particularly whilst eating. As Paddy Doherty states: ‘A reputation as an unclean woman? That’s an insult that’s as below the belt as they come in our community’.

Yet many reports detail that these women feel a sense of pride in upholding the gendered cultural heritage of Gypsies and Travellers. The issue that many Traveller women have, they state, is the responsibility of negotiating between general social expectations, and cultural, community norms.

They are, then, under pressure to accept the feminist archetypes of non-Traveller women, whilst also lacking trust in these very women for overlooking and belittling their culture. Further, it is noted that many GRT women accept gendered roles not only because of social coercion, but because of deeply held beliefs about their responsibilities to their families, and their culture as a whole. The notions about ‘decency’ with regards to womanhood undoubtedly inform ideas about being able to ‘know oneself’: particularly in the face of widespread hostility and calls to integrate, which threaten their attempts at cultural survival.

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Something that many do not want to acknowledge, however, is that much of the threat to GRT women actually comes from outside Traveller communities. There are many reports of institutional prejudice; one recent government study, for example, shows that since 2009, the number of Roma children in care has increased by 933%, and the number of Irish Traveller children in the same situation has also surged by 400%. This is stark in comparison to the national increase of 19%. It is apparent that this is motivated, in part, by attitudes towards the GRT community, with one social worker even commenting that the women in question ‘don’t know how to promote a child’s health or development’ : an assumption that leads more than ¾ of GRT people to hide their ethnicity on paper for fear of persecution.

On top of this, whilst Traveller men are between 5-10 times more likely to be imprisoned than the general population, the risk of imprisonment for Traveller women is as much as 18-22 times higher than the average in Ireland. Unlike other ethnic minority prisoners, Gypsy, Roma and Irish Travellers have not even been monitored within the Criminal Justice System, and as such, there is a complete ‘blind spot’ in official government data.

Therefore, it is impossible to even measure the sentencing statistics, much less the discrimination that GRT people – particularly women – suffer institutionally. It is difficult to imagine such carelessness being expressed towards any other ethnic group, but this xenophobia against Travellers is seemingly commonplace. As Conservative MP Andrew MacKay said in 2002: ‘They are scum. People who do what these people have done do not deserve the same human rights as my decent constituents’. Little fuss seems to have been made about MacKay’s comment; he served as an MP for another 8 years until – ultimately proving his own ‘decency’ – he was ordered to stand down due to an expenses scandal.

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The statistical data surrounding the racism and sexism GRT women face is undoubtedly alarming. One 2007 study found that 81% of Irish Traveller women had experienced direct domestic abuse, and a significant amount of these women are not aware of the services available, or cannot access them, due to low literacy levels and racism from GPs, who often do not accept Travellers onto their practice lists. They also live 12 years less on average than women in the general population, face an excess prevalence of miscarriages, stillbirths and deaths during childbirth, and despite the overall high levels of mental illness within GRT communities, women are twice as likely as men to experience mental health problems. They are often ignored by healthcare professionals, which is only emphasised through the fact that Gypsies and Travellers are not even included in the NHS’ seventeen national ethnic codes.

So, what can feminists do in order to stop the oppression that GRT women, and their communities as a whole, suffer? It is clear, firstly, that the feminism for non-Travellers, and that for Travellers, will not look the same. It is easy for non-Travellers to express disgust at the sexist expectations these women endure, yet in doing so we only exacerbate their isolation. What we can do is listen to their voices, understand their reluctance to trust in ‘gorger’ social institutions, and question the arrogances expressed within discussions about GRT communities. And if it makes us recoil when imagining someone describing other ethnic minority groups as ‘filthy’ or ‘thieving’ or ‘scum,’ then it is a clear sign that we must do all that we can to bring this oppression to an end.


Resources for information on GRT issues:


“Sus voces están desaparecidas y esta persistente supresión o negativa de la representación refleja […] una violencia cultural y política hacia estas mujeres”

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Las mujeres Gitanas, Romaníes y Nómades (GRN) raramente se mencionan dentro de la Academia, particularmente en el pensamiento feminista. En los raros momentos en que se les considera, se les percibe como “gente con problemas, contaminadas, [y por ser] sucias”. Sin embargo, se podría argumentar que ellas son las mujeres que más necesitan la consideración feminista; como afirma Casey, ser una mujer Nómade generalmente la deja con la “triple carga” de género, clase y raza, y la xenofobia contra los Nómades se describe en un informe como la “última forma respetable del racismo”. Los ataques racistas son frecuentes y, debido a los prejuicios, muchas mujeres en estas comunidades no tienen acceso a los servicios de salud, educación y otros servicios públicos.

Superficialmente, pareciera que las mujeres de GRN están luchando una batalla que simplemente no pueden ganar. Aunque son percibidas como impuras en el ‘ exterior ‘ – o como una comunidad ‘ Gorger ‘ (término racista para los blancos), ellas en verdad tienen muchos rituales de limpieza que les consume mucho tiempo y esto para mantener una imagen de mujer respetable y pulcra dentro de sus propias sociedades. Muchas mujeres nómades limpian, cada día, el exterior e interior de sus remolques, esto en la observación compleja de los rituales asociados a las ideas relacionadas a la suciedad. Para muchas mujeres – en particular las gitanas romaníes – consideran que la parte inferior del cuerpo es sucia, y como tal, se espera que las mujeres que están menstruando y están embarazadas se aíslen de los otros miembros de la comunidad, particularmente mientras comen. Como dice Paddy Doherty: ¿la reputación como mujer sucia? Eso es un insulto que es está por debajo del cinturón cuando vienen a nuestra comunidad’.

Sin embargo, muchos informes detallan que estas mujeres sienten una sensación de orgullo al mantener el patrimonio cultural de género de los Gitanos y Nómades. El problema que muchas mujeres nómadas, afirman tener es la responsabilidad de negociar entre las expectativas sociales y culturales, normas de la comunidad.

Ellas están, entonces, bajo presión de aceptar los arquetipos feministas de mujeres que no son nómades, careciendo también de confianza en estas mismas mujeres para pasar por alto y desacreditar su cultura. Además, se observa que muchas mujeres de GRN aceptan roles de género no solo debido a la coerción social, sino también por creencias profundamente arraigadas sobre sus responsabilidades para con sus familias y su cultura en general. Las nociones acerca de la “decencia” con respecto a la condición de mujer indudablemente informan a las ideas acerca de poder “conocerse”: particularmente ante la hostilidad generalizada y los llamamientos a la integración, que amenazan sus intentos de supervivencia cultural.

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Mujeres nómades protestando en Dale Farm.

Sin embargo, algo que muchos no quieren reconocer es que gran parte de la amenaza para las mujeres de GRN proviene realmente de las comunidades de nómades externas. Hay muchos informes de prejuicios institucionales; un estudio reciente del gobierno, por ejemplo, muestra que desde 2009, el número de niños romaníes en cuidado ha aumentado en un 933%, y el número de niños irlandeses que viajan en la misma situación también se ha incrementado en un 400%. Esto es evidente en comparación con el aumento nacional del 19%. Es evidente que esto está motivado, en parte, por actitudes hacia la comunidad de GRN, con un trabajador social incluso comentando que las mujeres en cuestión “no saben cómo promover la salud o el desarrollo de un niño”: una suposición que lleva a más de ¾ de las personas GRN a esconder su etnicidad en los documentos por miedo a la persecución.

Además de esto, mientras que los hombres nómades tienen entre 5-10 y más probabilidades de ser encarcelados que la población en general, el riesgo de encarcelamiento para las mujeres nómades es hasta 18-22 veces mayor que el promedio en Irlanda. A diferencia de otros presos étnicos minoritarios, los nómadas gitanos, romaníes e irlandeses ni siquiera han sido monitoreados dentro del sistema de justicia penal, y como tal, hay un “punto ciego” completo en los datos oficiales del gobierno.

Por lo tanto, es imposible incluso medir las estadísticas de sentencia, y mucho menos la discriminación institucional que sufren las personas de GRN, y particularmente las mujeres. Es difícil imaginar que tal descuido se exprese hacia cualquier otro grupo étnico, pero esta xenofobia contra los Nómades es aparentemente algo común. Como dijo el parlamentario conservador Andrew MacKay en 2002: “Son escoria. Las personas que hacen lo que estas personas han hecho no merecen los mismos derechos humanos que mis constituyentes decentes “. Parece que se ha hecho poco escándalo por el comentario de MacKay; que se desempeñó como MP durante 8 años hasta que, en última instancia, demostrando su propia “decencia”, se le ordenó que renunciara debido a un escándalo por gastos.

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Los datos estadísticos que rodean el racismo y el sexismo que enfrentan estas las mujeres GRN son, sin duda, alarmantes. Un estudio de 2007 encontró que el 81% de las mujeres nómades irlandesas habían sufrido abuso doméstico directo, y que una cantidad significativa de estas mujeres no están al tanto de los servicios disponibles, o no pueden acceder a ellos, debido a los bajos niveles de alfabetización y el racismo de los médicos de cabecera, que a menudo no aceptan a los nómades en sus listas de atención. Ellas también viven 12 años menos que el promedio de la población general de mujeres, ellas enfrentan un exceso de prevalencia de abortos involuntarios, mortinatos y muertes durante el parto, y a pesar de los altos niveles de enfermedad mental dentro de las comunidades de GRN, las mujeres tienen el doble de probabilidad de experimentar problemas de salud mental que los hombres. A menudo son ignorados por los profesionales de la salud, lo que sólo se enfatiza por el hecho de que los gitanos y los nómades ni siquiera están incluidos en los diecisiete códigos étnicos nacionales del Servicio Nacional de Salud (NHS).

Entonces, ¿qué pueden hacer las feministas para detener la opresión que sufren las mujeres de GRN y sus comunidades en general? Es claro, en primer lugar, que el feminismo para los no-nómades y nómades no será el mismo. Es fácil para los no-nómades expresar su disgusto por las expectativas sexistas que estas mujeres soportan, pero al hacerlo solo exacerbamos su aislamiento. Lo que podemos hacer es escuchar sus voces, comprender su reticencia a confiar en las instituciones sociales “gorger” y cuestionar las arrogancias expresadas en las discusiones sobre las comunidades GRN. Y si nos hace retroceder al imaginar a alguien describiendo a otros grupos de minorías étnicas como “sucios”, “ladrones” o “escoria”, entonces es una clara señal de que debemos hacer todo lo posible para poner fin a esta opresión. 


Bibliography (quotes/statistics in the order presented):

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