Surrogacy in Eastern Europe: Are We Doing It Right?

Regular Contributor Aistė Bakutytė is a second year History student and particularly interested in the female experience in Eastern Europe and South West Africa. 

Translator Isa Betoret García is a second year War Studies and History student who is particularly interested in how feminism affects every day life and believes that open conversation and compassion are the best ways to change the world.

[Featured Image: Colorful painting of a mother and her child.]

“How much would you pay to have me?” I asked my mother one late July evening. My question was answered immediately, when my mother stated that all her children are worth everything she has and even more.  

This is the answer provided by a 48-year-old mother of three, who hadn’t encountered any considerable issues conceiving a child. In tandem, she is also my mother, so I don’t know what kind of answer I expected to hear.  

This question wasn’t dropped out of nowhere. Just before asking my mother her opinions, I had listened carefully to the ways in which it is both remarkably easy and complicated to buy and sell babies in different parts of the world.

That same evening my mother’s friend Rita, who has spent seven years trying to conceive before adopting a baby, shed some light on the practise that I knew almost nothing about. A practice I didn’t even know existed in my home country.

Ten years ago, the term “surrogacy” was unheard of in Lithuania. The situation is now changing, however the practise remains illegal and highly controversial (as do the majority of issues regarding reproductive health and sexual education in the region). IVF treatments are hardly affordable for Eastern Europeans – conceiving via an artificial insemination (AI) of a surrogate mother is a much cheaper option. The procedure in this region unregulated and conducted in secret. Even finding the surrogate mothers requires not only a lengthy period of time, but also classified agreements with no lawyers involved. This underground business often involves girls from foster care or rural areas who agree to carry out pregnancy. They are paid for the gestation period, and for giving the baby up for adoption. The father of the aforementioned child gets full custody rights while the genetic mother never sees the child again.

This whole process is unregulated and, well, illegal. Rita does know a few couples who engaged in this risky business, but significantly more people look for surrogates in Ukraine, she says. And this is not just a couple of Lithuanians. A Google search for “surrogacy in Ukraine” offers thousands of results, the topic has been covered by Vice, the Guardian and the BBC.  

Commercial surrogacy in Ukraine is legal and fertility clinics are a flourishing business. Most of the clinics have English websites where you can ‘order a baby’ by filling out a form. PRI has covered a story regarding one Bianca and Vinny Smith, who used the services provided by BioTexCom. At BioTexCom, you can purchase a “VIP Package” and try as many times as it takes until you take a baby home. Commercial gestational surrogacy (when woman carrying a baby has no genetic relation to it, the eggs and sperm are taken from the other parents) is not only well developed, it is also a lot cheaper compared to the same services in the US, Canada or the UK. The “VIP Package” costs around $58,000 compared to $100,000 in the US.  

I read Bianca’s story a couple of times. Ukraine is a popular destination for surrogacy now, a few years ago it was India, Nepal and Thailand but they all have banned commercial surrogacy. The internet is full of stories where a couple or an individual from a Western liberal democracy receive a baby from a surrogate mother from a developing nation. Many of these stories are filled with words such as “empathy”, “altruism”, and “gift”. I do understand how a British woman carrying a baby for a same sex couple could be viewed as an altruistic kind of surrogacy. Or a sister agreeing to be a surrogate mother for her sibling’s family dealing with infertility.  

But I find it difficult to believe that this is the case in commercial surrogacy. in her essay “The Commodification of Women’s Reproductive Tissue and Services”, medical ethicist Donna Dickenson states that sometimes it is solely one-way altruism. She also raises the question of why cases of commercial surrogacy are still marketed as noble, giving acts. I do agree that surrogacy is a choice, a conscious choice, made by women for various reasons and that it should be an option. But my feelings regarding this debate are lost quite quickly. People facing infertility undoubtedly do face emotional pain and suffering (ManRepeller’s Leandra Medine’s physical and emotional journey through the IVF treatments is a well written example), but does that mean that the remedy for it could be found through other people’s “altruism”?  

Let’s face it – pregnancy is a risk. And it is an experience. Even when the baby you are carrying is not biologically related to you, your body reacts to it. It must be a different experience to carry a baby knowing that you are helping someone you chose to help, like Leia Swanberg, the Founder and CEO of Canadian Fertility Consulting, did by getting close with families and by personally shaping her role in the process. For Swanber, it was happiness of the future parents that motivated her. And it seems as though it continues to make her happy.  

I really want to believe that all the women involved in Ukraine’s surrogacy business have a better life after the risks that they take. For them, the primary motivation is money. The country is still recovering from the wounds left by the Orange Revolution. Average wage is around $200, so getting paid $13,000 for a successful pregnancy is a significant increase from the average. My only issue is that infertility is not just an upper middle-class westerners’ dilemma. However, when this specific group attempts to find a solution, often there are no limits. Their problem is the world’s problem.

The power a woman’s body has is phenomenal. It could be life giving and life changing. Surrogacy in many cases has a lot to offer for both sides involved. Illegal surrogacy, the commercial, affordable one and the surrogacy based on authentic altruism provide the same end product. But this end product comes at vastly different prices. The question is – are they all equally acceptable, justified, and simply moral?



Subrogación en Europa del Este: ¿Lo estamos haciendo bien?


“Cuanto pagarías para tenerme?” Le pregunte a mi padre una tarde al final de Julio. Contestó mi pregunta inmediatamente, dijo que sus hijos valían todo lo que tenía y más.

Esta fue la respuesta de una mujer de 48 años, madre de tres hijos, que nunca ha tenido problemas para concebir un hijo o hija. También es mi madre, por lo que es difícil pensar en que otra respuesta podría esperar.

Antes de preguntarle a mi madre su opinión al respecto, pasé un tiempo escuchando distintas historias sobre la facilidad y dificultad con la que se pueden vender bebes en distintas partes del mundo.

Esa misma tarde Rita, una amiga de mi madre que había pasado años intentando concebir hijos fue la que me informó sobre esta práctica acerca de la que yo sabía poco. Ni siquiera sabía que sucedía en mi país.

Hace solo una década la palabra ‘subrogación’ era desconocida en Lituania. Aunque esto a cambiado, la subrogación es ilegal y extremadamente controversial, al igual que cualquier otro tema ligado a educación sexual o sexualidad. Los precios de los tratamientos FIV no los hacen una opción viable para la mayoría de parejas en Europa del Este, por lo que concebir mediante una inseminación artificial o una madre sustituta es una opción más asequible. Sin embargo, este proceso debe ser llevado a cabo en secreto, por lo que esta poco regulado. Encontrar a una madre sustituta lleva tiempo, y los acuerdos entre ambas partes no son mediados por abogados. Este negocio clandestino en muchas ocasiones involucra a niñas en hogares de acogida o áreas rurales que aceptan llevar a cabo el embarazo. Se les compensa por el periodo de gestación y por entregar al bebe en adopción. El padre del bebe obtiene custodia total, mientras que la madre biológica no retiene ningún derecho o contacto son el o ella.

Este proceso, como se ha mencionado, es ilegal, lo cual explica la falta de regulación. Rita conoce a algunas parejas que se han arriesgado a llevar a cabo el proceso. Sin embargo, es una práctica mucho más común en Ucrania. No solamente Lituanos, pero muchos otros. Una búsqueda de Google en internet nos brinda miles de resultados, y plataformas como ‘Vice’, ‘The Guardian’, y la BBC han publicado reportajes sobre el tema.  

La subrogación comercial es legal en Ucrania, y las clínicas de fertilidad han resultado ser un negocio floreciente. La mayoría de las clínicas tienen sitios web en Inglés, donde uno puede ‘ordenar un bebe’ al llenar una forma online. PRI escribió un reportaje sobre la historia de Bianca y Vinny Smith, quienes utilizaron la compañía BioTexCom. BioTexCom tiene un ‘paquete VIP’, y otro que permite una cantidad ilimitada de intentos hasta que uno puede llevarse un bebe a casa. La subrogación gestacional comercial (donde la mujer que lleva a cabo la gestación no tiene ninguna relación biológica con el bebe) esta bien desarrollada y es más barata que sus contrapartes en países como los Estados Unidos, Canadá, y el Reino Unido. El ‘paquete VIP’ cuesta alrededor de $58,000, mientras que el precio es $100,000 en los Estados Unidos.

Leí esta historia dos o tres veces. Antes de que Ucrania se convirtiera el destino más popular para la subrogación, los destinos más comunes eran India, Nepal, y Tailandia, hasta que sus respectivos gobiernos volvieran la práctica ilegal. El internet está lleno de historias acerca de parejas e individuos de occidente que recibieron bebes de una madre sustituta de países en desarrollo. En estas historias se utilizan palabras como “empatía”, “altruismo,” y “regalo”. Entiendo como una mujer Británica para una pareja del mismo género, o una hermana siendo madre sustituta para la familia de su hermana que ha sufrido problemas de infertilidad se puede considerar una acción altruista.

Pero es difícil comprender porque se utilizan estos términos para la subrogación comercial. En su ensayo “The Commodification of Women’s Reproductive Tissue and Services”, la especialista en ética médica Donna Dickenson afirma que en muchas ocasiones estamos hablando sobre altruismo por un solo partido. También pregunta por qué la subrogación comercial se considera un acto noble. Estoy de acuerdo con que la subrogación es una elección que una mujer toma por diversos motivos, y debería de ser una opción abierta para quienes quieran tomarla. Pero mis sentimientos sobre el resto del debate son más complicados. Es un hecho que personas y familias que enfrentan infertilidad indudablemente son victimas de mucho dolor y sufrimiento (un buen ejemplo de esto es el viaje de ManReller y Leandra Medine a través de su tratamiento de FIV), pero ¿significa esto que la solución se encuentra en el “altruismo” de otros?

Seamos realistas, todo embarazo es riesgoso. Es una experiencia muy particular. Aun cuando el bebe no es biológicamente tuyo, tu cuerpo debe tener una reacción al respecto. Debe ser otro tipo de experiencia el tener un bebe sabiendo que estás ayudando a alguien de tu elección, como Leia Swanberg, la fundadora y directora ejecutiva de Canadian Fertility Consulting. Ella se acerco a las familias, y estuvo involucrada personalmente durante el proceso. Lo que motivaba a Swanberg era la felicidad de los futuros padres, y el lo que continua haciéndola feliz.

Me gustaría creer que las mujeres involucradas en el negocio de la subrogación en Ucrania tienen una mejor vida después de todos los riegos a los que se ven expuestas. Su motivación en financiera. Viven en un país que no se ha recuperado por completo de la Revolución Naranja en 2004-2005. El salario promedio es de $200, por lo que recibir $13,000 por un embarazo exitoso es una cifra importante. Mi problema, sin embargo, es que la infertilidad no es solo un problema que afecta a las clases media-alta y altas en los países ricos de occidente. Sin embargo cuando este grupo busca una solución a un problema hay poco que los detenga. Y sus problemas no deberían de ser el problema del resto del planeta.

El poder del cuerpo de una mujer es algo excepcional. Da vida, y cambia vidas. La subrogación, en muchos casos, tiene benéficos para ambas partes. La subrogación ilegal, comercial, asequible, y la que se lleva a cabo por razones verdaderamente altruistas brindan el mismo producto. Pero lo hacen a muy diferente precio. La verdadera pregunta es: ¿son todos igualmente aceptables, justificados, y morales?


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