Legalised Prostitution: a Freedom of Choice or Legitimised Slavery?

Regular Contributor Katrina is a second year History and International Relations student with an interest in feminism, and the influence of religion and social constructs on the lives of women.


Recently I have come across the debate on legalized prostitution. Legalization of prostitution, as some argues, will provide women with a choice and security and it will place prostitutes on the same level as any other legal workers. Does it benefit women or embraces sexual objectification of women? In my article I will attempt to outline both sides of the argument.

Prostitution was illegal until 2000 with Netherland being the first country to legalize brothels. After 2000, various states followed Netherland`s example and legalized prostitution. At present, there are around 53 countries where prostitution is regulated by states` legal framework and around 12 countries partially legalized the `industry`. While many celebrate this development and considering it as a milestone towards gender equality, I condemn the legalization of prostitution. Prostitution is abusive and harmful for women and the idea of legalized prostitution is aimed mainly to benefit men rather than protect the women working in this industry. The diagram below presents percentage of the countries (out of 100 countries) where prostitution is illegal, limitedly legal and legal. As it can be seen, 65% of the countries partially or fully legalized prostitution.

Percentage of Countries with Legal, Illegal, and Limitedly Legal Prostitution (of the 100 countries)

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Legalization of prostitution – benefits for the sex workers

Supporters of legalized prostitution argue that implementation of legal framework protects sex workers and provides them with social benefits. For instance, when Germany legalized brothels keeping and prostitution legal, authorities aimed to “recognize prostitution as a job like any other.”  Sex workers in Germany obtained the right to sue their clients, receive pensions, healthcare and other social benefits. The lawmakers believe that eradication of the industry is impossible and, instead, they opt for the implementation of legal regulations of the industry.

Another potential aim of the legislation is to combat prejudice against prostitutes existing in society.  Since 2000, prostitutes in Netherland have been identified as independent workers. Same as other legal workers, they are obligated to register with the Chamber of Commerce and pay income tax. This legalization was aimed at eliminating illegal exploitation, improving the working conditions of prostitutes and `legitimize` the occupation itself. One of the indirect aims of the legislation was to alter the negative perceptions of the society on prostitutes and provide them with an opportunity to enter other industries. Conversely, researchers from HumanityInAction

argue that “Recognizing the profession in law is one thing. It is a different task to accept prostitution in a social context”. Destroying negative perceptions of sex workers is a long process that requires more than a legal reform. Furthermore, researchers concluded that it is extremely difficult for women to enter another sector of employment due to negative connotations in society. In my view, prostitution takes the right from women to change their lives and leave the industry.

Thus, the lawmakers argue that legalization of prostitution provides the sex workers with social benefits and protection, and positively contributes towards the eradication of social prejudices. However, I believe that legalization mostly benefit the consumers rather than the workers. With the legalization, consumers can no longer be prosecuted by using the services of brothels which, consequently, can potentially lead to an increase in number of men using the services of the industry, since it is legitimized by the state. The state itself gains financial benefits from this legislation. For instance, it is estimated that Germany gains up to 14 billion euros of revenue per annum from the sex industry. Another important factor that should be considered is that the laws often fail to address the problem of illegal sex workers. Thus, it is questionable whether the legislation was introduced to benefit the sex workers. It does offer some protection, however, I believe that instead of legitimizing prostitution, more should be done to provide women with other options.

Testimonies from sex workers

In her article for BBC news Julie Bindel shared an interview with Sabrinna Valisce- an activist, who was a part of the industry in New Zealand before and after its decriminalization in 2003:

“…It felt like there was a revolution coming. I was so excited about how decriminalisation would make things better for the women….”  S.Valisce says.

“…I thought it would give more power and rights to the women, but I soon realised the opposite was true… During my first shift, I saw a girl come back from an escort job who was having a panic attack, shaking and crying, and unable to speak. The receptionist was yelling at her, telling her to get back to work. I grabbed my belongings and left”

Another testimony was published in New York Times telling a story of a sex worker in Dublin who became an orphan at the age 14 and joined the industry.

“At 15, I met a young man who thought it would be a good idea for me to prostitute myself. As “fresh meat,” I was a commodity in high demand. For seven years, I was bought and sold. On the streets, that could be 10 times in a night. It’s hard to describe the full effect of the psychological coercion, and how deeply it eroded my confidence. By my late teens, I was using cocaine to dull the pain. I cringe when I hear the words “sex work.” Selling my body wasn’t a livelihood. There was no resemblance to ordinary employment in the ritual degradation of strangers’ using my body to satiate their urges. I was doubly exploited — by those who pimped me and those who bought me…”

These testimonies can serve as an evidence of ineffectiveness of legalization. The law fails to fully protect the workers and provide efficient psychological and medical support.
It also fails to `alter` the perceptions of society on sex workers since they are continuing to be subjected to poor treatment and violence.

Prostitution is exploitative and does not benefit women at all

In the views of lawmakers, legalization of prostitution is interpreted as a milestone which provides sex workers with protection, financial security and society`s recognition. Prostitution is placed on the same line with other professions entitling the sex workers to social benefits. Some might even argue, that legalization gives woman a greater freedom, however, I strongly disagree.

To quote Julie Bindle, a political activist and a writer: “Prostitution is inherently abusive, and a cause and a consequence of women’s inequality”. By legalizing it, we legitimize and embrace women`s inequality. We are allowing women to be perceived mainly as sexual objects. I also disagree with perceiving prostitution in the context of business and `supply-demand` relation. Prostitution is an industry where women are subjected to physical, sexual and psychological harassment. Then why should it be legitimized?  Instead, I believe that the governments should work closely with NGOs and other organizations whose work is devoted to help the sex workers to change their lives and seek employment elsewhere.  Women should be offered with alternatives and conditions that would not force them to enter the industry where their bodies and minds are exploited.

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[A page from New Zealand`s newspaper in 2003, when prostitution was legalized]



La prostitución legalizada: ¿Libertad de elección o esclavitud validada?

Recientemente, me he topado con el debate alrededor de la prostitución legalizada. La legalización de la prostitución, según algunos, proveería a las mujeres con oportunidad de elección y seguridad, y colocaría a las prostitutas en el mismo nivel que otros trabajadores legales. ¿Esto beneficia a las mujeres o fomenta su objetificación sexual? En este artículo intentaré resumir los dos lados de este debate.

La prostitución era ilegal hasta el año 2000, cuando los Países Bajos fueron el primer país en legalizar los burdeles. Después del año 2000, diferentes países siguieron este ejemplo y legalizaron la prostitución también. Por ahora hay alrededor de 53 países donde la prostitución se regula a través de su infraestructura legal, y alrededor de 12 países parcialmente han legalizado la ‘industria’. Mientras muchos celebran este desarrollo y lo consideran un paso hacia la igualdad de género, en mi opinión la legalización de la prostitución es condenable. La prostitución es abusiva y dañina para las mujeres y el concepto de la prostitución legalizada existe principalmente para beneficiar a los hombres más que para proteger a las mujeres que trabajan en esta industria. El diagrama debajo representa el porcentaje de los países (de 100 países) donde la prostitución es ilegal, algo legal y legal. Como se puede ver, un 65% de los países ya han parcial o completamente legalizado la prostitución.

Porcentaje de los países con prostitución legal (verde), ilegal (rojo) y algo legal (gris) (de los 100 países)

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La legalización de prostitución – beneficios para las trabajadoras sexuales

Los partidarios de la prostitución legalizada argumentan que la implementación de infraestructura legal protegería a las trabajadoras sexuales y las proveería con beneficios sociales. Por ejemplo, cuando Alemania legalizó los burdeles y la prostitución, las autoridades pretendieron “reconocer a la prostitución como un trabajo como cualquier otro.” Las trabajadoras sexuales en Alemania obtuvieron el derecho de demandar a sus clientes, recibir una pensión, asistencia médica y otros beneficios sociales. Los legisladores creen que la erradicación de la industria es imposible y, en su lugar, optan por implementar leyes que controlen la industria.

Otro objetivo potencial de la legislación es combatir el prejuicio contra la existencia de prostitutas en la sociedad. Desde el año 2000, las prostitutas en los Países Bajos han sido identificadas como trabajadores independientes. Al igual que otros trabajadores legales, están obligadas a registrarse con la Cámara de Comercio y pagar el impuesto de la renta. Esta legalización tenía como objetivo eliminar la explotación ilegal, mejorar las condiciones de trabajado de las prostitutas y ‘validar’ la ocupación misma. Uno de los objetivos indirectos de la legislación era cambiar la percepción negativa que tiene la sociedad sobre las prostitutas y darles la oportunidad de ingresar a otras industrias. Contrariamente, los investigadores de HumanityInAction (Humanidad en Acción) argumentan que “reconocer la profesión legalmente es una cosa. Es una meta completamente distinta aceptar la prostitución en un contexto social”. Destruir las percepciones negativas sobre las trabajadoras sexuales es un proceso largo que requiere más que reformas legales. Además, los investigadores concluyeron que es extremadamente difícil para las mujeres entrar otro sector de trabajo debido a las connotaciones negativas de la prostitución. Desde mi punto de vista, la prostitución le quita el derecho a las mujeres de cambiar sus vidas y salir de esta industria.

Por lo tanto, los legisladores argumentan que la legalización de la prostitución le da a las trabajadoras sexuales beneficios sociales y protección, y que contribuye positivamente hacia la erradicación de los prejuicios hacia ellas. Sin embargo, creo que la legalización sobre todo beneficia a los consumidores en vez de las trabajadoras. Con la legalización, los consumidores ya no pueden ser enjuiciados por visitar burdeles que, consecuentemente, puede elevar el número de hombres que usan los servicios de la industria, ya que el estado lo valida. El estado mismo gana beneficios financieros con esta legislación. Por ejemplo, se estima que Alemania gana hasta 14 mil millones de euros en ingresos al año por la industria sexual. Otro factor importante a considerar es que las leyes frecuentemente no abordan el problema de las trabajadoras sexuales ilegales. Es cuestionable si la legislación fue verdaderamente introducida para beneficiar a las trabajadoras sexuales. Sí ofrece algo de protección, sin embargo creo que en vez de validar la prostitución, más se debería hacer para darle a las mujeres otras opciones.

Testimonios de las trabajadoras sexuales

En su artículo para BBC News Julie Bindel compartió una entrevista con Sabrinna Valisce – una activista quien era una parte de la industria en Nueva Zelandia antes y después de su despenalización en el 2003:

“…Se sintió como si viniera una revolución. Estaba muy ilusionada sobre como la despenalización mejoraría la situación para las mujeres…” dice S. Valisce.

“…Pensé que le daría más poder y derechos a las mujeres, pero rápidamente me di cuenta que sucedió lo contrario… Durante mi primer turno, vi a una chica regresar de un trabajo de acompañante y estaba teniendo un ataque de pánico, temblando y llorando, no podía hablar. El recepcionista le estaba gritando, diciéndole que siga trabajando. Cogí mis cosas y me fui.”

Otro testimonio se publicó en el New York Times contando la historia de una trabajadora sexual en Dublín que se convirtió en huérfana a los 14 años y así se unió a la industria.

“Cuando tenía 15 años, conocí a un chico que pensaba que sería buena idea  prostituirme. Como ‘carne fresca’, yo era una comodidad en alta demanda. Por siete años, fui comprada y vendida. En las calles, podía ser diez veces en una noche. Es difícil describir el efecto completo de la coerción psicológica, y cómo profundamente erosionó mi confianza. Hacia el final de mi adolescencia, estaba usando cocaína para atenuar el dolor. Siento vergüenza cuando escucho las palabras ‘trabajo sexual’. Vender mi cuerpo no fue un verdadero sustento. No había ningún parecido al empleo ordinario en la degradación rutinaria de desconocidos usando mi cuerpo para saciar sus deseos. Estaba doblemente explotada – tanto por los que me chulearon como por los que me compraron…”

Estos testimonios pueden servir como evidencia de incompetencia de la legalización. La ley fracasa en proteger completamente a las trabajadoras, y no provee apoyo psicológico y médico eficiente. También fracasa en ‘alterar’ la percepción social de las trabajadoras sexuales ya que continúan siendo sometidas al mal trato y la violencia.

La prostitución es explotadora y no beneficia a las mujeres

En los ojos de los legisladores, la legalización de prostitución es interpretada como un hito que le da a las trabajadoras sexuales protección, seguridad financiera y reconocimiento social. La prostitución se ve colocada en la misma línea que otras profesiones, dando el derecho de los beneficios sociales a las trabajadoras sexuales. Algunos incluso argumentan que la legalización le da a las mujeres mayor libertad, sin embargo, no estoy de acuerdo en absoluto.

Citando Julie Bindle, activista política y escritora: “La prostitución es inherentemente abusiva, y una causa y consecuencia de la desigualdad de las mujeres”. Por legalizarla, validamos y acogemos la desigualdad de mujeres. Permitimos que las mujeres sean percibidas principalmente como objetos sexuales. Tampoco estoy de acuerdo con tratar la prostitución en un contexto comercial y la relación de ‘oferta y demanda’. La prostitución es una industria donde las mujeres están sometidas al acoso físico, sexual y psicológico. ¿Entonces, por qué se debería legitimar? En su lugar, creo que los gobiernos deberían trabajar juntos con los ONGs y otras organizaciones cuyo trabajo se dedica a ayudar a las trabajadoras sexuales a cambiar sus vidas y buscar otro empleo en otro lugar. A las mujeres se les debería ofrecer alternativas y condiciones que no las fuercen a entrar a la industria donde sus cuerpos y mentes son explotados.

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[Una pagina del periódico de Nueva Zelandia en 2003, cuando se legalizó la prostitución]

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