Murad, Mukwege, and Mending: How Sexual Violence is Still Used in War

Contributor Eliška Stroehlein is a second year English Law – French Law student with an interest in international law, queerness, and representation.

Translator Wendy Enid Pérez Grecco is an internationally educated Civil Engineer who was recently  one of ten global recipients to be awarded a place on the inaugural M4DLink Women in Resources Mentoring Programme.

[Featured Image: Ink drawings of 2018 Nobel Peace Prize winners, Nadia Murad and Denis Mukwege.]

Every year, a committee in Oslo is presented with hundreds of nominations, including organisations such as the Arctic Council and individuals such as Edward Snowden.  Whoever is chosen as the winner, or winners, will receive a little over a million dollars for “outstanding contributions to peace”, and a guarantee that their work, that they have often been quietly pursing for decades with little recognition, will be in the catapulted to the forefront for public interest. If people hear of one Human Rights figure in 365 days, more often than not that one individual will be the Nobel Peace Prize winner.

Denis Mukwege was surely aware of all this and more when he was tapped on the shoulder in the middle of performing surgery in Bukavu, Democratic Republic of the Congo, and told that he had just been awarded the Nobel Peace Prize jointly with Nadia Murad.

The two 2018 laureates come from very different backgrounds; Mukwege set up the Panzi Hospital in 1999 which specialises in women’s health. Every year, thousands of sexual violence survivors come through the doors, many of their attackers soldiers in the DRC’s long running armed conflict. Known as “the man who mends women”, the gynaecologist has pioneered multiple reconstructive surgery techniques; when accepting his award, Mukwege said in a statement that he “dedicate[d] this Nobel Prize to women of all countries in the world, harmed by conflict and facing violence every day […] to the survivors from all over the world”.

Murad is Yazidi, a religious minority spread over Syria and Northern Iraq, and one such survivor. In 2014, as part of ISIL’s genocide against the Yazidi people, she was one of over 3000 women kidnapped and sold into sexual slavery. She eventually escaped,  and has been an advocate for human rights ever since, sharing her story with the world in the hope of inspiring others, as well as taking legal action against ISIL commanders. Nadia Murad is only the 17th woman to be awarded the Peace Prize and the second youngest. She plans to use her prize money to build a hospital in Sinjar, Iraq, her hometown, in order to “treat ill people, mainly widows and women who were exposed to sexual abuses by Islamic State militants”.

In choosing these two particular laureats, the Nobel committee unequivocally acknowledged the widespread use of rape and sexual violence against women in particular as a weapon of war. Many, especially in the West, were quick to slot this win in as part of the #MeToo movement, yet this may be an oversimplification, as the history surrounding this issue goes back millennia.


The English word “rape” originally comes from the Latin “rapere” meaning “to snatch”, “to grab” or “to carry off in much the same way one might an object. The women who were raped were not seen as the victims, rather their husbands, sons and brothers were (look no further than expressions such “Raping our women”). Lord Chief Justice Holt proclaimed that “adultery is the highest invasion of property”; in societies where women are seen as chattel, rape is seen as stealing. Too often has the Law and society as a whole turned a blind eye to a woman’s personal suffering as a result of such trauma.

Thus, with this kind of attitude in the domestic setting, it is easy to seen how rape came to be used in the military context. When an army conquered new land, they took everything that land had to offer as the spoils of war. Resources, strategic positioning and yes, women, were all seen as fair game, as a prize righty awarded to the winner. Moreover, gang rape was seen as a way to unite troops and boost moral, particularly when they had been recruited by force. Despite some attempts to restrict the use of rape in war, as seen in Islamic military Fiqh or jurisprudence, it prevailed for centuries.

Some modern examples of the weaponisation of rape include the Nanking Massacre, so infamous it is now often referred to as the Rape of Nanking, and while numbers vary, most historians agree that tens of thousands of women and children were raped.  1971 saw the outbreak of the Bangladesh Liberation War and with it came widespread sexual attacks. Bosnia and Rwanda have witnessed similar phenomenons since. If this whistle stop tour shows one thing to be certain, it is that rape is war and war is rape. The problem is endemic in military hierarchies, from the lowest local infantry soldier to recent reports of UN peacekeepers raping two teenage girls in South Sudan.

Sexual violence also has a significant colonial history and many of the above examples stem from times of genocide or ethnic cleansing. By deeply traumatising women and girls, entire communities became easier to subjugate, not to mention the fact that trauma can be passed down in a family, thus guaranteeing control for decades if not centuries.

It is important to point out that women and girls are not the only targets of rape in wartime, men and boys often are too. During the El Salvadoran Civil War, over three quarters of male political prisoners were estimated to have been raped at least once. Such cases are even more underreported than incidents against women, for fear of being subject to the stigma which surrounds same-sex intercourse. It is easy to see the imprints of toxic masculinity in these testimonies, with one Congolese refugees saying he does not want to tell his brother about his ordeal out of  “fear he will say: ‘Now, my brother is not a man'”.

Rape is, by its very nature, a private crime. War is, by its very nature, a public crime. Where the two come together, as they so often have, the results have been horrendous, both for individuals and communities. The increased attention that the Nobel Prize has brought will surely be a step in the right direction for eradicating the problem, however long term justice is still desperately needed.


Murad, Mukwege, and Mending: Cómo la violencia sexual todavía se usa en la guerra.

La colaboradora Eliška Stroehlein es una estudiante de segundo año de derecho inglés – derecho francés con gran interés en derecho internacional, excentricidades y representación.

[Imagen destacada: Dibujos a tinta de los ganadores del Premio Nobel de la paz 2018, Nadia Murad y Denis Mukwege.]

Cada año, un comité en Oslo presenta cientos de nominaciones, que incluye organizaciones como el Consejo Ártico y personas como Edward Snowden. Quien sea elegido como ganador, o ganadores, recibirá un poco más de un millón de dólares por “contribuciones sobresalientes a la paz”, y una garantía de que su trabajo, que a menudo ha estado en silencio durante décadas y con poco reconocimiento, será catapultado a la primera fila para interés público. Si la gente escucha de una figura de los Derechos Humanos en 365 días, la mayoría de las veces, esa persona ganará el Premio Nobel de la Paz.

Denis Mukwege seguramente estaba al tanto de todo esto y más cuando le tocaron el hombro cuando estaba realizando una cirugía en Bukavu, República Democrática del Congo, y le dijeron que acababa de recibir el Premio Nobel de la Paz junto con Nadia Murad.

Los dos ganadores del 2018 provienen de orígenes muy diferentes; Mukwege estableció el Hospital Panzi en 1999, que se especializa en la salud de la mujer. Cada año, miles de sobrevivientes de violencia sexual entran por sus puertas, muchos de sus atacantes son soldados del prolongado conflicto armado de la RDC. Conocido como “el hombre que repara a las mujeres”, el ginecólogo ha sido pionero en múltiples técnicas de cirugía reconstructiva; que cuando aceptaba su premio, Mukwege dijo en una declaración que “dedico [d] este Premio Nobel a mujeres de todos los países del mundo, perjudicadas por el conflicto y enfrentando la violencia todos los días […] a las sobrevivientes de todo el mundo”.

Murad es Yazidi, una minoría religiosa extendida sobre Siria y el norte de Irak, y es una de esas sobrevivientes. En 2014, como parte del genocidio de ISIL contra los yazidíes, ella fue una de las más de 3000 mujeres secuestradas y vendidas a la esclavitud sexual. Ella pudo escapar y ha sido una defensora de los derechos humanos desde entonces, compartiendo su historia con el mundo con la esperanza de inspirar a otros, así como también emprender acciones legales contra los comandantes del EIIL. Nadia Murad es la mujer número 17 en recibir el Premio de la Paz y la segunda más joven. Ella planea usar el dinero de su premio para construir un hospital en Sinjar, Irak, su ciudad natal, para “tratar a personas enfermas, principalmente viudas y mujeres que fueron expuestas a abusos sexuales por parte de militantes del Estado Islámico”.

Al elegir estos dos galardonados en particular, el comité del Premio Nobel reconoció inequívocamente el uso generalizado de la violación y la violencia sexual contra las mujeres, en particular como un arma de guerra. Muchos, especialmente en Occidente, se apresuraron a ubicar esta victoria como parte del movimiento #MeToo, sin embargo, esto puede ser una simplificación excesiva, ya que la historia que rodea este tema se remonta a milenios.

La palabra inglesa “rape” (violación) originalmente proviene del latín “rapere” que significa “arrebatar”, “agarrar” o “llevarse” de la misma manera en que uno podría ser un objeto. Las mujeres que fueron violadas no fueron consideradas como víctimas, sin embargo, lo fueron sus esposos, hijos y hermanos (lo miran más como “Violar a nuestras mujeres”). El presidente del Tribunal Supremo, Holt, proclamó que “el adulterio es la mayor invasión de sus propiedades”; en las sociedades donde las mujeres son vistas como bienes, la violación es vista como un robo. Con demasiada frecuencia, la ley y la sociedad en su conjunto se han hecho de la vista gorda ante el sufrimiento personal de una mujer como resultado del trauma.

Por lo tanto, con este tipo de actitud en el ámbito doméstico, es fácil ver cómo se usó la violación en el contexto militar. Cuando un ejército conquistó nuevas tierras, tomaron todo lo que la tierra tenía para ofrecer como botín de guerra. Los recursos, el posicionamiento estratégico y sí, las mujeres, fueron vistos como un juego limpio, como un premio que se otorga al ganador. Además, la violación en grupo fue vista como una forma de unir a las tropas e impulsar la moral, particularmente cuando fueron reclutadas por la fuerza. A pesar de algunos intentos de restringir el uso de la violación en la guerra, Como se ha visto en militares islámicos Fiqh o jurisprudencia, que prevaleció durante siglos.

Algunos ejemplos modernos de la militarización de la violación incluyen la Masacre de Nanking, tan infame que a menudo se la conoce como la Violación de Nanking, y aunque los números varían, la mayoría de los historiadores están de acuerdo en que decenas de miles de mujeres y niños fueron violados. En 1971 se vio el estallido de la Guerra de Liberación de Bangladesh y con ello surgieron ataques sexuales generalizados. Bosnia y Ruanda han sido testigos de fenómenos similares desde entonces. Si este recorrido rápido muestra una cosa segura, y es que la violación es guerra y la guerra es violación. El problema es endémico en las jerarquías militares, desde el soldado de infantería local más bajo hasta los informes recientes de pacificadores de la ONU que violaron a dos adolescentes en Sudán del Sur.

La violencia sexual también tiene una historia colonial importante y muchos de los ejemplos anteriores provienen de épocas de genocidio o limpieza étnica. Al traumatizar profundamente a mujeres y niñas, se hizo más fácil subyugar comunidades enteras, sin mencionar el hecho de que el trauma puede transmitirse en una familia, garantizando así el control durante décadas, por no decir siglos.

Es importante señalar que las mujeres y las niñas no son los únicos objetivos de violación en tiempos de guerra, a menudo los hombres y niños también lo son. Durante la Guerra Civil de El Salvador, se estima que más de tres cuartas partes de los presos políticos varones fueron violados al menos una vez. Tales casos son aún menos denunciados que los incidentes contra las mujeres, por temor a ser sometidos al estigma que rodea a las relaciones sexuales entre personas del mismo sexo. Es fácil ver las huellas de masculinidad tóxica en estos testimonios, con un refugiado congoleño diciendo que no quiere contarle a su hermano su terrible experiencia por el “temor que dirá: ‘Mi hermano no es un hombre'”.

La violación es, por su propia naturaleza, un crimen privado. La guerra es, por su propia naturaleza, un crimen público. Donde los dos se unen, como lo han hecho tan a menudo, los resultados han sido horrendos, tanto para las personas como para las comunidades. La creciente atención que el Premio Nobel ha traído seguramente será un paso en la dirección correcta para erradicar el problema, sin embargo, la justicia a largo plazo todavía es desesperadamente necesaria.


  1. Denis Mukwege and Nadia Murad win Nobel Peace Prize for fight against sexual violence” by Laura Smith-Spark, CNN – 5 October 2018.
  2. Nobel Peace Prize winners prove survivor stories matter” by Gayle Tzemach Lemmon, CNN – 10 December 2018.
  3. Denis Mukwege and Nadia Murad win Nobel Peace Prize for fight against sexual violence” by Laura Smith-Spark, CNN – 5 October 2018.
  4. Nobel Prize Winner Nadia Murad Is Building a Hospital for Survivors of Sexual Violence” by Sophie Maes, Global Citizen – 17 December 2018.
  5. With a nod to #MeToo, Nobel’s 2018 choice captures moment in history” by Nina dos Santos, CNN – 6 October  2018.
  6. Rape and Ravishment in the Literature of Medieval England” by Corinne J. Saunders,  Boydell & Brewer – 2001.
  7. Judging Evil: Rethinking the Law of Murder and Manslaughter “ by Samuel H. Pillsbury, NYU Press – 1998.
  8. Commentary: Terrorism Is at Odds With Islamic Tradition” by Khaled Abou El Fadl, LA Times – 2001.
  9. Nanjing by the Numbers” by Kate Merkel-Hess & Jeffrey N. Wasserstrom, Foreign Policy – February 9 2010.
  10. UN peacekeepers accused of child rape in South Sudan” The Guardian – 24 April 2018.
  11. 10 Reasons Why Colonialism Strengthened Rape Culture In Latinx Communities” by Mala Muñoz, Everyday Feminism – 31 July 2017.
  12. The rape of men: the darkest secret of war” by Will Storr, The Guardian – 17 July 2011.
  13. (Featured Image Source: Niklas Elmehed)


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